From Ethiopia with love… and wine

23/04/2019 - Al jaren volgen we de boeiende wijncarrière van Richard Auther, van de Elzas naar de Provence en terug. Zijn jongste project is een wijngaard in Ethiopië.

Richard werkt voor Awash Wine, een bedrijf dat werd opgericht tussen de twee wereldoorlogen rond een traditionele ambacht van dit land: wijn maken vertrekkend van gedroogde druiven, rozijnen dus.
Deze eeuwenoude techniek liet toe naar behoefte wijn te maken in een tijd dat het bewaren van wijn zeer slecht werd beheerst.

Interessant om weten is dat Ethiopië een grote en zeer oude gemeenschap van orthodoxe christenen telt die tijdens hun vieringen wijn drinken.

Vulkanisch en tropisch

In 2013 kocht Awash Wine, dat net geprivatiseerd was na jaren door de staat te zijn beheerd, ongeveer 500 ha land aan in Merti Jeju, in de regio van Upper Awash. Een van de investeerders was trouwens Bob Geldof.

De druivenaanplant telt een groot aantal Europese druivenrassen, gaande van petite syrah over barbera en nebbiolo tot chenin, zonder de Ethiopische variëteit dodoma te vergeten. De wijnstokken staan aangeplant op 1300 m hoogte op een vulkanische ondergrond. De combinatie van de hoogte en de nabijheid van de evenaar zorgt voor een klimaat dat vergelijkbaar is met een mediterraan klimaat in zeer warme jaren. Op deze breedtegraad kent de wijngaard twee groeicycli, met een oogst in december-januari en een in juni-juli.

Richard is verantwoordelijk voor de boerderij die vandaag ongeveer 200 ha wijngaarden telt, maar ook 120 ha velden met mais, erwten en gerst om bier te maken. Tot vandaag worden de druiven in Addis Abeba verwerkt, maar binnenkort wordt er een kelder gebouwd vlak bij de wijngaarden. Om dit bedrijf te runnen zijn er ongeveer 600 werknemers in dienst.

Hoogte en bodemkunde

Maar over naar Richard die zijn werk verduidelijkt:
‘Mijn eerste opdracht was een gamma traditionele wijnen produceren met een degelijke en constante kwaliteit. Vandaag is mijn grootste uitdaging echter kwaliteitsvolle druiven produceren door veel minder chemische middelen te gebruiken. Ook ontwikkelt Awash een speciaal gamma perceelwijnen om de kwaliteit van de verschillende zones te benadrukken. Dit boeiend werk heeft als einddoel wijnen te maken met een Ethiopische smaak. We willen dit bijzondere terroir in een fles stoppen.
We zitten in een gebied waar enkele miljoenen jaren geleden een intense vulkanische activiteit was. Het vulkanisch moedergesteente is bedekt met kalkafzettingen. Doorsnedes van de bodem laten een zwarte aarde zien rijk aan regenwormen en organisch materiaal. De bovenste grondlaag is 80 cm dik, wat zeer buitengewoon is.
We zouden denken dat dit plateau op 1300 m hoogte homogeen is, maar er bestaan grote verschillen. Dit wordt duidelijk door de aanwezigheid van grote of minder grote kiezelstenen die bepalend zijn voor de waterdoorlaatbaarheid van de bodem. De meest kwalitatieve zones zijn gelegen aan de voet van de berg met een lichte helling. We zijn bezig met een bodemkundige kaart te maken om de diverse kwalitatieve zones te definiëren.
We merken ook dat er vrij grote verschillen zijn op gebied van productievolumes, al naargelang de jaren en de seizoenen. Zo produceerden we bijvoorbeeld tussen december 2018 en januari 2019 maar liefst 10.500 hl wijn. Dat wijnjaar was atypisch op gebied van kwantiteit, want normaal bedraagt de oogst in december-januari ongeveer 8000 hl.’

Wijn en lokale ontwikkeling

Tot zover het praktische en oenolgische aspect van wijn. Maar zoals Richard vertelt is er nog een tweede luik aan zijn werk verbonden, te meer op humaan vlak: ‘Het bedrijf is verantwoordelijk voor twee dorpen. In meerdere dorpen zorgden we reeds voor drinkbaar water en ook hebben we een kinderdagverblijf opgericht. Enkele maanden geleden bouwden we een kliniek en momenteel staan we op het punt om een irrigatiesysteem af te ronden dat 80 ha land van water voorziet dat toebehoort aan verschillende gemeenschappen.

Het doel is niet alleen de best mogelijke wijn in deze omgeving produceren, maar ook de inwoners van deze regio de kans bieden voor een beter bestaan. Voor een ‘fin de carrière’ is dat heel tof. Ik ben naar Ethiopië gegaan om mijn 40-jarige wijnervaring te delen met anderen en weet nu al zeker dat ik door dit menselijk avontuur veel rijker zal terugkeren.’

Philippe Stuyck en Hervé Lalau

www.awashwines.com

Geef een reactie